Jeden ze základních vědeckých cílů mise k Plutu je splněn. Ještě před největším přiblížením se týmu podařilo ze snímků, zaslaných k Zemi sondou New Horizons, změřit rozměry trpasličí planety. Ukázalo se, že je o něco větší, než jsme si dosud mysleli.

2 370 km. Tak vypadá nejnovější míra v pase Pluta. Podařilo se ji změřit díky vysoce citlivé kameře LORRI (Long Range Reconnaissance Imager), hlavním sledovacím nástroji na palubě New Horizons. Výsledek jen potvrzuje podezření, které měli vědci již dříve, totiž že je Pluto větší, než kterýkoli jiný známý objekt sluneční soustavy za drahou planety Neptun.

Stanovení nového rozměru znamená, že hustota Pluta je o něco menší, než se dříve vědci domnívali. Zastoupení ledu je tedy v nitru planety o něco větší. Rovněž pro nejnižší vrstvu atmosféry Pluta – tzv. troposféru – máme nové údaje. Je mělčí.

Velikost Pluta a jeho měsíce Charonu. Světlý okraj Pluta představuje rozdíl mezi původní velikostí, s níž astronomové počítali před přiblížením sondy k trpasilčí planetě a opravený rozměr, stanovený 13. července 2015 na základě nejnovějších dat. (autor: Marek Janáč)

Rozdíl mezi starou (menší) a novou (větší) představou o rozměrech Pluta názorně ukazuje světlá linie na okraji Pluta. Nový rozměr byl stanoven 13. července 2015 na základě nejnovějších dat ze sondy New Horizons. (autor: Marek Janáč)

O změření rozměrů Pluta se vědci pokoušeli vlastně už od jeho objevení. Ani nejmodernější pozemské přístroje ale nedokázaly uspokojivě překonat vzdálenost téměř pěti miliard km. Důvodem je jeho atmosféra, která všechna měření zkreslovala. O mnoho jednodušší situaci jsme tak měli vždy s měsícem Charonem, který hustou atmosféru postrádá, a proto mohla být pozemskými teleskopy měření přesnější. New Horizons proto jen potvrdila předchozí odhady Charonova průměru 1 208 km.

Miniměsíce

Dalekohled LORRI se také zaměřil na dva menší Plutovy měsíce – Nix a Hydru – objevené s pomocí Hubbleova kosmického dalekohledu v roce 2005. Dokonce i tento supervýkonný nástroj měl s jejich zobrazením potíže, neboť se mu jevily jako pouhé světelné body. Tak se jevily ještě před týdnem sondě New Horizons. Krátce před největším přiblížením k Plutu se ale z pouhých špendlíkových hlaviček (jak se dříve oba měsíce jevily) staly natolik zřetelnými, že je bylo možno rovněž úspěšně proměřit.

Rozměry Nixu nyní vědci odhadují na asi 35 km, zatímco Hydra má podle všeho průměr zhruba 45 km. Zjištění takovýchto rozměrů vědce vede k závěru, že povrchy obou těles jsou zcela jasné, pravděpodobně jako důsledek přítomnosti ledu. A dva zbývající měsíce Pluta – Kerberos a Styx? Jsou menší a také mnohem slabší než Nix a Hydra, proto je těžší jejich rozměry proměřit. Počítá se s tím, že astronomové jejich velikost určí z dat, získaných v průběhu těsného průletu sondy New Horizons kolem Pluta. Snímky pošle sonda k Zemi později, až náročný manévr u Pluta skončí a sonda přepne do vysílacího módu a veškeré snímky odešle k Zemi.

Rozměry Plutových měsíců Nix a Hydra. (Marek Janáč)

Rozměry Plutových měsíců Nix a Hydra. (Marek Janáč)

Sondě New Horizons v těchto okamžicích zbývá k největšímu přiblížení pouhých pár posledních hodin letu. V kosmicky těsné vzdálenosti 12 500 km od povrchu Pluta bude dnes, ve 13 hodin 49 min 57 sec SELČ. Na měření bude mít jen pár hodin, neboť se rychlostí 49 600 km/h prosmýkne mezi Plutem a Charonem, aby pak zamířila do neprobádaného pásu zmrzlých trosek po vzniku sluneční soustavy, kterému říkáme Kuiperův pás. Sonda New Horizons jím bude ve funkčním stavu proplouvat ještě několik desetiletí. Tedy pokud se nestřetne s nějakým zbloudilým kamínkem či pouhým smítkem o velikosti zrnka písku, které by ji mohlo navždy umlčet.

 

Nejnovější zprávy o výsledcích mise New Horizons na NASA TV

 

Čtěte také o nebezpečí, které sondě hrozí – Napětí u pluta

Kde je teď sonda New Horizons (v reálném čase)

 

Titulní snímek: Portrét ze závěrečné fáze přiblížení zachycuje na jednom snímku Pluto a jeho měsíc Charon. Snímek pořídila 11. července černobílá kamera LORRI, barevná data poskytla kamera s menší rozlišením RALPH. Foto: NASA-JHUAPL-SWRI

Print Friendly